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第14章 被“贬”的矮行星—冥王星

1.冥王星概况

2006年8月24日,在布拉格举行的第26届国际天文联会上通过了第5号决议,将冥王星划为“矮行星”。2009年3月9日,美国伊利诺伊州决定恢复冥王星的行星资格。不管冥王星应该被划分为哪种星体,我们还是要对它进行介绍。

在古罗马神话中,冥王星被看作是地狱之神普鲁托。冥王星与太阳的平均距离为59亿千米。它的公转周期为248年,自转周期为6.387天。冥王星的质量是地球质量的0.0024倍,比月球小;直径为2400千米,也比月球的直径小;密度为每立方厘米1.8~2.1克。冥王星的表面温度为零下240℃,表面覆盖着一层甲烷冰。当冥王星运行到近日点附近时,甲烷冰升华,形成暂时存在的冥王星大气。冥王星大气非常稀薄,与天王星和海王星的成分相似。当冥王星渐渐远离太阳时,这层薄薄的气体,便逐渐在地表凝固。

2.冥王星的卫星

冥王星只有一颗卫星,是1978年7月由美国人斯蒂发现的。这颗卫星名为查龙,查龙是希腊神话中,专在冥海上度亡灵的艄公。冥王星卫星在距冥王星1.91万千米的轨道上运行,是一颗天然同步卫星。它的公转周期与冥王星的自转周期正好相等。冥王星卫星的成分不清楚,据推测可能和土星的冰卫星的成分类似,表面可能覆盖着冰。冥王星卫星的直径为1300千米,与冥王星的直径相差太小,这在太阳系中绝无仅有。因此,有的天文学家猜想,它们不是行星和卫星的关系,而是一对“双行星”。

3.谜团最多的行星

冥王星,是目前太阳系九大行星中,面目最为模糊的一颗。它发现的时间晚,而且距离我们非常遥远,体积又很小,因此人类对它的了解很有限,至今还没有宇宙飞船飞到冥王星附近做过考察。在现今各种天文书刊中给出的行星参数表上,冥王星这一栏留下的空白最多,即使被列出数据,有不少也被打上问号。冥王星的直径和质量是行星中最小的,反照率为50%~60%,这同外行星的几颗冻结的大卫星很相似。冥王星究竟是行星还是卫星,或者是一颗大的小行星?这些问题一直是科学家们在致力探索的热门课题。相信不久的将来,随着探测技术的发展,冥王星的庐山真面目将会展现在世人的面前。

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